Paraguay el pequeño gran monstruo económico del Mercosur

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En los últimos cuatro años, Paraguay se ha convertido en un destino importante para los fabricantes argentinos, uruguayos y particularmente brasileños que intentan reducir sus costos de producción. La tasa del impuesto corporativo de Paraguay y los costos de energía y mano de obra son mucho más bajos que en Argentina, Brasil o Uruguay. Varias ciudades paraguayas han recibido fábricas de propiedad brasileña y argentina en los últimos años.

Después de llegar al poder en 2013, el presidente paraguayo Horacio Cartes promocionó los menores costos de producción de su país y su proximidad a Brasil y Argentina, en un esfuerzo por atraer a las empresas manufactureras de los dos pesos pesados ​​regionales. A pesar de ser un miembro de pleno derecho del Mercado Común del Sur (Mercosur), Paraguay no siempre ha disfrutado de buenas relaciones con sus socios comerciales regionales.

Después de que el Congreso paraguayo se apresurara en un proceso de destitución para expulsar al presidente Fernando Lugo de su cargo en 2012, Mercosur suspendió a Paraguay del bloque argumentando que los legisladores no le otorgaron al jefe de Estado suficiente tiempo para presentar una defensa legal. Esencialmente, el Mercosur dictaminó que el proceso de juicio político era legal de acuerdo con la Constitución paraguaya, pero que su Congreso había violado el principio del debido proceso. Con las exportaciones paraguayas a los miembros plenos del Mercosur Argentina, Brasil y Uruguay sujetos a incertidumbre como resultado de la suspensión del bloque de Asunción, la economía del país se contrajo en un 1,2 por ciento en 2012, revirtiendo abruptamente años de alto crecimiento.

En consecuencia, el primer orden de negocios de Cartes después de tomar el poder fue enmendar los lazos con sus vecinos. Afortunadamente para Asunción, Brasil y Argentina aceptaron rápidamente la victoria de Cartes en las elecciones de 2013, declarando que el voto era libre y justo. Los dos países también pidieron la reincorporación de Paraguay al Mercosur, y Asunción se reincorporó debidamente al bloque pocos meses después de las elecciones. Habiendo asegurado la normalización, Cartes dirigió su atención al establecimiento de Paraguay como un centro industrial al atraer a los fabricantes brasileños y argentinos de textiles, juguetes, productos de plástico, autopartes y otros bienes para que se trasladaran al país.

El presidente se centró especialmente en las empresas que luchaban por competir a nivel nacional contra las importaciones chinas. Muchas de las empresas textiles de Brasil ya habían dejado de operar frente a la competencia extranjera hace una década, lo que les obligó a recurrir a la importación de textiles chinos, pero la oferta paraguaya parecía atractiva para otras empresas brasileñas y argentinas que aún luchaban por sobrevivir.

Paraguay, por ejemplo, ofreció tasas de impuestos corporativos que lo hicieron mucho más competitivo que sus vecinos del norte y del sur: mientras que las empresas pagan 34 y 35 por ciento en impuestos corporativos en Brasil y Argentina, respectivamente, las firmas que operan en Paraguay cobran 10 por ciento si venden sus productos a nivel nacional y solo el 1 por ciento si los exportan. Además, las tarifas de electricidad en Paraguay, un exportador de energía neta, son tres veces más baratas que la de sus vecinos.

Otro factor que ha atraído a las empresas brasileñas y argentinas, la mayoría de las cuales busca producir para sus mercados nacionales, son las exenciones arancelarias que ambos extienden a las importaciones desde Paraguay si el contenido regional en los bienes asciende al menos al 40 por ciento. En los últimos cinco años, el 67 por ciento de las nuevas fábricas en Paraguay han sido abiertas por empresas brasileñas, mientras que las empresas argentinas han abierto otro 8 por ciento.

Según un informe publicado a principios de mes casi 80 empresas brasileñas han abierto fábricas en Paraguay en los últimos tres años. Y solo en el último año, más de 440 empresas brasileñas han expresado su interés en abrir fábricas en Paraguay. Algunas de estas compañías buscan suplantar importaciones de textiles de China. Sin embargo, la decisión de Paraguay de suspender sus bajos costos de producción para atraer a las empresas manufactureras de los países vecinos sigue enfrentando grandes desafíos, incluido el problema de escala.

Mientras que las importaciones manufactureras del Mercosur desde China totalizaron cerca de $40 mil millones de dólares solo el año pasado, el producto interno bruto total de Paraguay en términos nominales ascendió a $28 mil millones en el mismo transcurso de tiempo. Como resultado, Asunción se ha enfocado en atraer a los fabricantes que producen productos de gama baja como textiles, juguetes de plástico y autopartes.

Al mismo tiempo, Paraguay también podría perder su ventaja actual ya que los miembros del Mercosur como Argentina y especialmente Uruguay han expresado un mayor interés en negociar un acuerdo de libre comercio entre el bloque y China. Un acuerdo comercial entre el Mercosur y China reduciría significativamente los aranceles de importación a los productos manufactureros chinos, que en Brasil suponen casi el 100 por ciento en algunos productos de gama baja.

Sin embargo, aún queda un largo camino por recorrer antes de que Mercosur pueda finalizar las negociaciones de libre comercio con China, especialmente dado que la mayor economía del bloque, Brasil, ha dudado en exponer sus industrias a una mayor competencia china. En última instancia, un acuerdo del Mercosur con China probablemente terminaría con los días de Paraguay como una fuente atractiva para productos de gama baja. Pero mientras el progreso en un acuerdo de libre comercio entre el bloque sudamericano y Pekín siga siendo lento, Paraguay seguirá creando un nicho cómodo para sí mismo al atraer a compañías en problemas de sus vecinos más poblados.

 

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